October 1, 2022

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(ASX:NOU) Hinter der milliardenschweren Implosion des Kult-Lieblingsherstellers Milklab

Es sind die glatten orange-weißen Kartons, die zu einer tragenden Säule der australischen Kaffeekultur geworden sind. Von Baristas bevorzugt, von McDonald’s, Starbucks und Muffin Break ausgewählt und von laktosevermeidenden Verbrauchern geliebt, sind die pflanzlichen Produkte von Milklab ein alltäglicher Anblick in Cafés im ganzen Land.

Aber nur wenige Kaffeetrinker würden wissen, dass der Hersteller von Milklab im Zentrum einer der spektakulärsten Unternehmensimplosionen in der jüngeren australischen Geschichte steht.

Die Zukunft des Kultfavoriten MILKLAB liegt in den Händen einer Noumi-Aktionärsabstimmung am Dienstag.Anerkennung:Janie Barrett/SMH

Der Hersteller von Milklab, ein an der ASX notiertes Unternehmen, das einst als Freedom Meals bekannt struggle, kämpft immer noch damit, sich von den Enthüllungen vor zwei Jahren über erhebliche Bilanzierungsunregelmäßigkeiten im Wert von über einer halben Milliarde Greenback zu erholen.

Die Unregelmäßigkeiten, denen der plötzliche Rücktritt von zwei High-Führungskräften vorausging, zwangen das Unternehmen zu einem neunmonatigen Handelsstopp. Es folgten zwei Sammelklagen und eine Untersuchung durch die Unternehmensaufsichtsbehörde ASIC.

Freedom Meals hat sein Managementteam geändert, sich die Unterstützung eines neuen Hauptaktionärs gesichert – der Milliardärsfamilie Perich, einer der größten Landbesitzer im Westen Sydneys – und sich in Noumi (ausgesprochen „neues Ich“) umbenannt.

Trotzdem ist es dem Unternehmen hinter einer breiten Palette von Milch- und pflanzlichen Milchprodukten sowie Nahrungsergänzungsmitteln nicht gelungen, das Vertrauen der Investoren zurückzugewinnen.

„Noumi struggle noch vor ein paar Jahren ein ‚Marktliebling’“, sagt Muhammad Arayne, Mitarbeiter der Anwaltskanzlei Phi Finney McDonald für Sammelklagen. „Die Enthüllungen über finanzielle Unregelmäßigkeiten, die Mitte bis Ende 2020 gemacht wurden, haben den Markt wirklich schockiert und dazu geführt, dass das Unternehmen einen erheblichen Teil des Vertrauens der Anleger verloren hat. Der Einbruch des Aktienkurses … struggle katastrophal.“

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Die Noumi-Aktien, die derzeit um 28 Cent schwanken, liegen etwa 90 Prozent unter dem Höchstkurs von 5,30 US-Greenback im September 2018. Mit einem Marktwert von 78 Millionen US-Greenback ist Noumi weniger als 5 Prozent eines Unternehmens wert, das einst mit quick 2 Milliarden US-Greenback bewertet wurde.

Während dieser Turbulenzen struggle Milklab ein Lichtblick für das Unternehmen, das sich eines stratosphärischen Wachstums und einer starken Kundentreue unter Baristas erfreut.

Aber jetzt hängen sogar die wertvollste Marke von Noumi und die Zukunftsaussichten des Unternehmens auf des Messers Schneide.

Und diese Woche gab das Unternehmen bekannt, dass das französische Tee- und Kaffeeunternehmen Sunday Collab einen separaten Rechtsstreit um die Rechte zum Vertrieb von Milklab in Europa eingeleitet hat.

Noumi struggle bereits von seinem ehemaligen Lieferanten, dem kalifornischen Mandelanbauer Blue Diamond, des Betrugs beschuldigt worden, der Noumi wegen Verstoßes gegen eine Lizenzvereinbarung zwischen den beiden Parteien in Bezug auf Milklab verklagte.

Die beiden Unternehmen haben eine Einigung über 35 Millionen US-Greenback (49 Millionen US-Greenback) erzielt – mehr, als sich der umkämpfte Noumi leisten kann. Um alles abzubezahlen, will Noumi seinen Anteil an einem separaten Unternehmen verkaufen – aber das braucht die Zustimmung der Aktionäre.

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Die Zukunft von Milklab liegt in den Händen dieser Aktionäre, die am Mittwoch auf einer außerordentlichen Hauptversammlung darüber abstimmen werden, ob sie dem Verkauf der Anteile zustimmen.

Verschüttete Milch

Das erste Anzeichen, dass bei Freedom Meals etwas nicht stimmte, kam am Dienstag, den 23. Juni 2020, als der damalige Finanzvorstand Campbell Nicholas plötzlich zurücktrat.

Milklab hat inmitten der boomenden Popularität von milchfreien Milchgetränken Erfolg gehabt.

Milklab hat inmitten der boomenden Popularität von milchfreien Milchgetränken Erfolg gehabt.Anerkennung:TRIBUN

Am nächsten Morgen ging CEO Rory Macleod in Urlaub. Der Handel an der ASX wurde bis zu einer weiteren Ankündigung ausgesetzt, aber nicht bevor die Aktien auf ein Fünfjahrestief fielen. Ein ungewöhnlich hohes Volumen von 21,5 Millionen Aktien wurde gehandelt (es gab keine Vorwürfe von Insiderhandel).

Am Donnerstag dieser Woche veröffentlichte das Unternehmen dann eine Erklärung gegenüber der ASX, in der es enthüllte, dass sein geschätzter Wert von nutzlosen Vermögenswerten von 25 Millionen US-Greenback auf 60 Millionen US-Greenback gestiegen struggle. Eine Überprüfung der Lagerbestände ergab, dass es mehr veraltete Lagerbestände gab, einige von stornierten Bestellungen, als ursprünglich angenommen. 61 Personalstellen wurden abgebaut.

Quick zeitgleich führte das Unternehmen eine Telefonkonferenz durch. Nachdem der CFO und der CEO gegangen waren, fiel die wenig beneidenswerte Aufgabe, Gastgeber zu sein, dem damaligen Vorsitzenden Perry Gunner zu.

Die drängendste Frage von Investoren und Stakeholdern struggle: Wo ist etwas schief gelaufen? Die veralteten Lagerbestände und stornierten Bestellungen reichen bis ins Jahr 2017 zurück. Warum wurde nicht früher abgeholt?

Das Unternehmen habe Lagerbestände von fünf externen Lagern in sein eigenes Werk verlagert, erklärte der Vorsitzende. Sie wussten, dass es „eine gewisse Menge“ an Materials gab, das nachbearbeitet werden musste (zum Beispiel in Trockenpulver umgewandelt werden musste), wussten aber nicht, wie viel es struggle.

Im Laufe der Jahre waren Unmengen an Milch in den Lagern abgegangen, und entweder hatte es niemand bemerkt oder niemand hatte es gemeldet.

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Aber es loszuwerden, struggle teuer. Einfach gesagt, es struggle so viel Milch verdorben, dass es billiger struggle, sie abzuschreiben, als sie nachzuarbeiten.

„Die Schwierigkeit besteht darin, die Milch aus den Verpackungen in einen Bottich zu bringen … um sie verarbeiten zu können, rechtfertigt nicht das Protein oder den Wert des Milchpulvers, das Sie dadurch erhalten würden“, er sagte, laut Abschriften des Investorengesprächs. “Deshalb wurde die … wahrscheinliche Rückstellung von 25 Millionen auf 60 Millionen Greenback erhöht.”

Gunner wurde von Investoren dazu gedrängt, warum das Unternehmen bei einer regelmäßigen Bestandsaufnahme keine Probleme dieser Größenordnung mit seinem Inventar identifiziert hatte und ob das Unternehmen Betrug vermutete.

Seine Antworten trugen wenig dazu bei, das Unbehagen der Anleger zu zerstreuen.

Die Enthüllungen erschienen ihm genauso erschreckend wie allen anderen.

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„Dies ist dem Vorstand erst heute effektiv bekannt geworden“, sagte Gunner. „Wir haben noch viele weitere Untersuchungen vor uns.“

Tiefpunkt erreicht

Der Handelsstopp Ende Juni 2020, der nur zwei Wochen andauern sollte, wurde bis zum 30. Oktober verlängert und dann noch einmal. Als der Handel schließlich im März 2021 wieder aufgenommen wurde, struggle das Unternehmen kaum wiederzuerkennen.

Die wohlhabende Familie Perich – mit 52,5 Prozent der Unternehmensanteile der wichtigste Unterstützer von Freedom Meals – spielte eine zentrale Rolle bei der Reform des Unternehmens.

Michael Perich, damals Direktor bei der Leppington Pastoral Firm seiner Familie, wurde im August 2020 als Geschäftsführer eingesetzt. Die Milliardärsbrüder Tony und Ron Perich fungierten bereits als Vorstandsmitglieder. Die Familie stellte über ihr Investmentvehikel Arrovest 126 Millionen US-Greenback bereit, um das Unternehmen umzukehren, nachdem die Verhandlungen mit einem Hedgefonds gescheitert waren.

Noumi-CEO Michael Perich.

Noumi-CEO Michael Perich.

Aber das Schlimmste stand noch bevor. In seinen am 30. November desselben Jahres veröffentlichten Ergebnissen für das Gesamtjahr 2020 hat Freedom Meals mehrere Jahre der Buchhaltung neu aufgelegt, die das Ausmaß der Fehlkalkulation des Unternehmens offenlegten.

Die Korrektur der 25-Millionen-Greenback-Rückstellung auf 60 Millionen Greenback, die schockierend genug struggle, struggle nicht einmal annähernd: Die tatsächliche Zahl betrug 590 Millionen Greenback. Die 11,6 Millionen US-Greenback an ausgewiesenen Gewinnen für das Geschäftsjahr 2019 schwankten zu hohen Verlusten von knapp 146 Millionen US-Greenback. Freedom Meals übergab ASIC Dokumente für eine noch andauernde Untersuchung. Es wurden keine Personen identifiziert, die Gegenstand von Ermittlungen sind.

Das Unternehmen struggle am Tiefpunkt angelangt. Nach seiner Ernennung zum CEO erklärte Michael Perich, dass bei Freedom Meals eine Transformation im Gange sei. Es würde ein einfacheres Geschäft werden, indem unrentable Abteilungen identifiziert und verkauft und Produktlinien reduziert würden.

Miklabs Wachstum

Unter all dem struggle Milklab mit einem Umsatzwachstum von 73 Prozent im Jahr 2020 ein dauerhafter Leuchtturm guter Nachrichten. Das Produkt wird jetzt in mehr als 20 Ländern verkauft und das Unternehmen verlässt sich auf die Beliebtheit von Milch auf Pflanzenbasis, um das Umsatzwachstum voranzutreiben .

Doch der Streit um unbezahlte Rechnungen mit dem US-Mandellieferanten Blue Diamond brodelt weiter im Hintergrund. Im September 2020 verklagte Blue Diamond Freedom Meals wegen seiner Produktion von Milklab und anderen Marken wie Australia’s Personal und argumentierte, es handele sich um Betrug und einen Verstoß gegen ihre Vereinbarung.

Etwas mehr als eine Woche, nachdem Freedom Meals seine katastrophale Reihe angepasster Zahlen veröffentlicht hatte, reichte die hochkarätige Anwaltskanzlei Slater + Gordon eine Aktionärssammelklage ein. Die zweite kam Ende Februar 2021 von Phi Finney McDonald, finanziert von Omni Bridgeway.

Die beiden Sammelklagen, die zu einem Verfahren zusammengeführt wurden, behaupten, dass Anleger Aktien zu überhöhten Preisen gekauft haben, weil das Unternehmen seine Finanzlage überbewertet habe. Die Sammelklage zielt auch darauf ab, Deloitte strafrechtlich zu verfolgen, und argumentiert, dass es eine gewisse Verantwortung für die Unterzeichnung von Zahlen trägt, die sich als völlig ungenau erwiesen haben.

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Barista Nando Lim von Bar Lume gießt MILKLAB-Milch ein, um Kaffee zuzubereiten. Die meisten Baristas wissen nichts über die farbenfrohe Unternehmensgeschichte von Noumi.

Barista Nando Lim von Bar Lume gießt MILKLAB-Milch ein, um Kaffee zuzubereiten. Die meisten Baristas wissen nichts über die farbenfrohe Unternehmensgeschichte von Noumi.Anerkennung:Janie Barrett/SMH

„Investoren wollten wissen, wie ein Unternehmen wie Noumi Rechnungsunregelmäßigkeiten dieser Größenordnung zuließ und warum Deloitte als sein „Large 4“-Wirtschaftsprüfer diese Probleme nicht aufgriff“, sagte Arayne im Impressum.

Auf der folgenden Jahreshauptversammlung im Januar 2021 skizzierten Gunner (der als Vorsitzender in den Ruhestand ging) und Perich ihre Verpflichtung, die Unternehmenskultur zu verändern. Ihre Kommentare deuteten darauf hin, dass die Fehler des Unternehmens möglicherweise das Ergebnis eines schnellen, ungebremsten Wachstums und mangelnder Verantwortlichkeit auf höheren Ebenen des Unternehmens waren.

„Ich habe mit dem Vorstand zusammengearbeitet, um eine Kultur innerhalb von Freedom Meals zu schaffen und zu verankern, in der Richtlinien und Verfahren einheitlich angewendet werden, alle Mitarbeiter mit Respekt behandelt werden und unsere Belegschaft vereint ist“, sagte Perich.

Mitte Dezember 2020 verkaufte das Unternehmen seine Müsli- und Snacksparte, darunter die Marken Messy Monkeys und Freedom. Im November 2021 und mit Zustimmung der Aktionäre änderte es seinen Namen in Noumi.

Was auf dem Spiel steht? Alles

Noumi lehnte es ab, Perich für ein Interview zur Verfügung zu stellen, und verwies auf die Mediensperrzeit vor den Gewinnergebnissen im Laufe dieses Monats.

Die Rechtsstreitigkeiten gingen weiter. Am Donnerstagabend dieser Woche gab Noumi bekannt, dass Sunday Collab behauptet, es habe eine Vereinbarung für das französische Unternehmen zum Vertrieb von Milklab in Europa gebrochen und klagt auf rund 17 Millionen Euro (24,64 Millionen US-Greenback) angeblich entgangenen Gewinn. Noumi sagt, die Behauptungen seien „unbegründet“ und „völlig unhaltbar“ und werde die Klage verteidigen.

Die Zukunft der legendären pflanzlichen Milchmarke Milklab liegt in den Händen der Aktionäre des Herstellers Noumi.

Die Zukunft der legendären pflanzlichen Milchmarke Milklab liegt in den Händen der Aktionäre des Herstellers Noumi.Anerkennung:Christoph Pearce

Mit mehr als einer halben Milliarde Greenback an Abschreibungen, zwei Sammelklagen, einer Gegenklage und jetzt einem neuen Rechtsstreit, mit dem Blue Diamond zu kämpfen hat, belasten die ausstehenden 18 Millionen US-Greenback, die Blue Diamond geschuldet werden, das Geschäft schwer. Die Schulden (25,4 Millionen US-Greenback) entsprechen einem Drittel des Gesamtwerts des Unternehmens.

Optionen sind wenige. Die Aktionäre werden um ihren Segen gebeten, dass Noumi seinen Anteil von 9,4 Prozent an Australian Contemporary Milk Holdings (AFMH) für 28,6 Millionen Greenback an die Leppington Pastoral Firm der Familie Perich verkauft.

Leppington besitzt bereits 37,9 Prozent von AFMH.

Die Aktionäre werden dem Verkauf der Anteile höchstwahrscheinlich zustimmen. Aber wenn sie es nicht tun, wird nicht nur die Zukunft von Milklab in Frage gestellt.

“Das Unternehmen [will have to] andere Möglichkeiten prüfen, um seinen Verpflichtungen im Rahmen der Bankbürgschaftsfazilität in Höhe von 18 Millionen US-Greenback nachzukommen, einschließlich der Finanzierung der Zahlungsverpflichtungen aus dem operativen Cashflow“, schrieb Noumi-Vorsitzende Genevieve Gregor in einem Transient an die Aktionäre.

„Dies würde die verfügbare Liquidität des Unternehmens verringern und könnte die Fähigkeit des Unternehmens einschränken, die Transformations- und Wachstumsinitiativen zu finanzieren, die den Aktionären zuvor skizziert wurden.“

Die Aktionäre von Noumi werden am Mittwoch um 10:00 Uhr (AEST) zur außerordentlichen Hauptversammlung zusammenkommen, um abzustimmen.

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